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1.脳内麻薬エンドルフィンとは!?

皆さんはランナーズハイという言葉をご存知ですよね?このランナーズハイは普通は走ってきついはずなのに、走っているうちに次第に体が高揚感を感じるようなって、走らずにはいられなくなることをいいます。
このようになぜ普段は「きつい」「不快だ」と感じることに、いつの間にか幸せを感じることがあるのでしょうか。この現象には脳内麻薬と呼ばれる神経伝達物質『エンドルフィン』というものが深く関わっています。
今回はこのエンドルフィンの効果やその作用機序について簡単にわかりやすく解説をしていたいと思います。

脳の解剖イラスト画像

1-1.エンドルフィンとは!?

エンドルフィンは脳の視床下部で作られる神経伝達物質の一種で、鎮痛効果や鎮静作用があります。1976年にスコットランドの研究グループがブタの脳内から、また同年にアメリカの研究グループも子牛の脳内からエンドルフィンを発見しました。現在エンドルフィンが脳内でホルモンと似た働きをすることがわかっていますが、はっきりとした作用効果は未だに解明されておらず、現在も研究が進められています。
このエンドルフィンの最大の特徴は、モルヒネを摂取した時と同じ受容体と結びつくことで、モルヒネと同じような多幸感を得ることができるということできます。そして、モルヒネなどの麻薬系鎮痛剤と似た構造と作用を持っていることから、エンドルフィンは『脳内麻薬』や『体内性モルヒネ』と呼ばれることもあります。


葉っぱでできた区切りラインのイラスト画像

1-2.ランナーズ・ハイ

ランナーズ・ハイ現象はエンドルフィンが作用する代表的な現象の1つです。長時間走り続けるとランナーズ・ハイ現象が起こるのは、人間の身体が長時間走ることで心肺機能や筋肉が酷使され続けると、筋肉内のグリコーゲンが枯渇してチクチクと痛覚が刺激されます。その反動としてストレスを軽減させるために脳内にエンドルフィンが分泌されます。そこでエンドルフィンの神経を落ち着かせる作用によって、痛みやストレスを緩和して、多幸感や高揚感などの快感を得られる仕組みとなっています。
出産時には女性のエンドルフィンは通常の約6倍もの濃度になって、分娩時の痛みや苦しみを和らげています。
鍼治療は痛覚を刺激しますが、痛覚を刺激した反動としてエンドルフィンが分泌されるため、苦痛よりむしろ快感が得られる仕組みになっています。
他にも好きなものを食べた時の満足感やセックスの快感も、エンドルフィンが関与していると言われています。

葉っぱでできた区切りラインのイラスト画像

1-3.エンドルフィンを分泌する方法とは!?

エンドルフィンはランナーズ・ハイや鍼治療など、肉体や精神状態が極限に近い状態に追い詰められたときに分泌される一方で、好きな食べ物を食べたときや性行為などで癒しを感じたときに分泌されることもあります。つまりエンドルフィンを分泌するためには運動を長時間持続して体に刺激を与え続けることや、好きなものを食べることで分泌されることになります。
他にも強い信念を抱いている状態、褒められたとき、笑ったとき、恋愛でときめいてるとき、家族や友人、ペットやぬいぐるみが「愛おしい」と感じる瞬間などに、脳内でエンドルフィンが作られると言われています。


葉っぱでできた区切りラインのイラスト画像

1-4.エンドルフィンに依存性はあるのか!?

大好きなものを食べた時の何とも言えない幸福感は、皆さん経験があるのではないでしょうか?
好きなものを食べるとまた欲しくなってしまう、いわゆる食べ癖がついてしまいそうなイメージがあります。しかし、エンドルフィンは『体内性モルヒネ』や『脳内麻薬』とも言われていますが、エンドルフィンが脳内で多く作られると、その働きを抑えるために別のホルモンが分泌されてエンドルフィンが分解されるので、エンドルフィンはそれほど強い依存性は起こりません。もともと自分の体で作られた脳内物質なので分解が早く、モルヒネに比べるとエンドルフィンによって生じる依存性は低いということです。しかし、身体の作りやエンドルフィンの分泌量、濃度、閾値など人それぞれで違いますので、一概に依存性が低いと言い切れない部分もあります。

葉っぱでできた区切りラインのイラスト画像

1-5.最後に

人間の身体には幸福ホルモンと呼ばれるざまざまな分泌物が存在しますが、その効果ははっきりと解明されていないものばかりです。『好きな食べ物を食べると幸せを感じるが、その代わり食べ過ぎると太ってしまう』と人の身体で何かを得るためには、やり過ぎるとその代償が必ずついてくるものです。好きなことばっかりやってると身体にはよくはないことは、皆さんよくご存知かと思います。何事も程々に、あえて適度に我慢をすることで、幸せの閾値を下げるというのも一つの手かなと、100円くらいのシュークリームに幸せを感じている私は強くそう思います。

ひらけポンキッキのキャラクターであるムックが赤い吹き出しで「また来てね〜♡」と言っているイラスト画像

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